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Flora
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4. Lirio pincel. Llamado comúnmente de esa manera debido
a su forma característica durante su ciclo reproductivo, el lirio
pincel es una planta tóxica, especialmente para el ganado.
Su nombre científico Boophane haemanthoides, viene de “boof”
que significa buey y “phonos” que significa asesino.
© Jean-Michel Battin

Adaptación de las plantas a la sequía

Los organismos han evolucionado a lo largo de la historia de la Tierra. La evolución ha permitido a animales y plantas adaptarse progresivamente a su ambiente. Así, los animales de las regiones frías poseen un pelaje o plumaje denso y grueso, mientras que, en general, los animales de las regiones calientes tienen pelaje raso y patas largas para alejar el cuerpo del calor del suelo. Igualmente, las plantas de las zonas áridas presentan características adquiridas a lo largo del tiempo que les permiten sobrevivir a altas temperaturas y a la escasez de agua, evitando la desecación. Para combatir la falta de agua, las plantas han reducido la superficie y el número de las hojas, desarrollando espinas y escamas. La pérdida de hojas durante las estaciones secas y muy calientes también permite a las plantas ahorrar agua. Otras estrategias de las plantas que les permiten ahorrar agua son orientar las hojas hacia la sombra, tener hojas redondeadas o acolchadas, o desarrollar reservas de agua en órganos específicos como tallos gruesos (es el caso de los cactus y las plantas carnosas) o troncos enormes (como en los baobab). Las plantas optimizan la absorción de agua extendiendo sus raíces horizontalmente para cubrir una gran superficie debajo de la planta, o hundiend sus raíces profundamente en busca de fuentes de agua subterránea.

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En ciertos suelos salinos de determinadas zonas áridas sólo se pueden encontrar plantas altamente especializadas, llamadas halófilas, que son capaces de tolerar la alta salinidad presente en el suelo. Además de las adaptaciones al calor y la salinidad, las plantas han desarrollado elaborados sistemas de protección contra los animales herbívoros. La protección contra los herbívoros se presenta de dos formas:

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5. En los suelos con altas concentraciones de sal, crecen las plantas
denominadas halófilas, es decir, plantas tolerantes a altas concen-traciones de sal.
© Yazid Tizi

Tipos de formaciones vegetales y ecosistemas

En función del clima y del tipo de suelo se desarrollan diversos grupos de plantas que constituyen comunidades vivas que son la base de los ecosistemas terrestres. De forma general, la aridez limita la cobertura vegetal a un solo nivel. En las zonas áridas se pueden encontrar seis grandes tipos de formaciones vegetales:

  1. Líquenes, que se forman principalmente en las zonas áridas costeras.
  2. Formaciones de plantas carnosas como los cactus y las euforbiáceas.
  3. Estepas de matorrales con una cubierta vegetal discontinua.
  4. Sabanas herbáceas, con espacios abiertos donde dominan especies de hierbas y pastos.
  5. Bosques de matorrales y arbustos, donde la plantas son generalmente espinosas;
  6. Bosques secos con grandes árboles que pierden sus hojas durante la estación seca.

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6. Las plantas suculentas como los cactus y las euforbiáceas,
contienen reservas de aguas en sus gruesos troncos, hojas y tallos.
© Jean-Michel Battin

Los cactus
Los cactus son plantas características de zonas y ecosistemas áridos. Originarias de las zonas áridas de América, se distribuyen desde los Estados Unidos hasta Chile. Los cactus, cuyas espinas reemplazan a la hojas para limitar la evaporación, contribuyen a combatir la desertificación debido a que ayudan a estructurar el suelo con sus raíces. Las frutas y las ramas de algunos cactus son comestibles para hombres y animales (como el nopal, por ejemplo). En África, las euforbiáceas han desarrollado estrategias de adaptación a la sequía muy similares a las de los cactus en América. Este fenómeno se llama evolución convergente, y ocurre cuando plantas y animales que se encuentran separadas geográficamente o pertenecen a familias distintas evolucionan o se desarrollan de manera similar debido a que sufren las mismas presiones ambientales. Los cactus y las euforbiáceas ilustran maravillosamente esta convergencia evolutiva

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¿Cuáles son las plantas características de zonas áridas en el lugar donde vives? ¿Qué plantas caracterizan otras regiones o zonas áridas? ¿Son parecidas entre ellas? Pega algunas fotos o dibujos de estas plantas en tu diario mural.

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Coloca varias de estas plantas en botes de plástico. Calcula la cantidad de agua que se necesita para regarlas. ¿Crecen unas plantas más deprisa que otras? ¿Por qué?

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¿Qué árbol desempeña un papel económico importante en tu región? Describe este árbol y sus posibles usos.

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Busca un árbol que sepas ubicar y conozcas bien. Visítalo regularmente y cuida de que crezca bien. Si es necesario, riégalo y échale abono. ¿Observas alguna mejora en las condiciones del árbol a lo largo de los días o semanas?

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¿Cuáles de las siguientes plantas se han adaptado a la aridez a lo largo de la evolución?
• Cactus
• Orquídeas
• Euforbiáceas
• Palmas
• Baobabs
• Nenúfares
• Helechos
• Bambú
• Eucalipto


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